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El transporte de mercancías. Del saco al contenedor

Texto: Museu Marítim de Barcelona

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Puerto de Barcelona - Muelles Sant Beltran y Ponent. 2010-09-08. JMF
Puerto de Barcelona - Muelles Sant Beltran y Ponent.
Colección Jordi Montoro / MMB. Año 2010.

El comercio marítimo actual es resultado de unos profundos cambios que se iniciaron en la industria del transporte de la primera mitad del siglo XIX. Sin embargo, también es el reflejo de los avances científicos de una sociedad que ya ha explorado todos los continentes y que tiene la necesidad de mover grandes masas de gente (la migración) para buscar nuevas oportunidades y para explotar los nuevos recursos con vistas a su comercialización. Este transporte, en el siglo XIX y buena parte del siglo XX, será por vía marítima.

Durante siglos, la fuerza del viento fue la principal propulsión de la navegación. En la primera mitad del siglo XIX, los avances en la construcción naval hicieron posible que los tradicionales barcos elaborados con madera y propulsados a vela, fuesen sustituidos por el hierro y la máquina de vapor. En esta transición convivieron la vela y el vapor mientras las innovaciones se sucedían. Posteriormente, se sustituyó el hierro por el acero. A finales del siglo XIX se instauró la turbina y, a principios del siglo XX, el motor diesel. El desarrollo técnico y su aplicación en la industria del transporte marítimo propiciaron unos barcos con más capacidad para la carga y el pasaje, más independencia frente a la metereología (especialmente la dirección del viento), mayor velocidad, y una gran seguridad. Todo ello permitió una mayor regularidad en las vías de comunicación entre puertos.

Barco cargando o descargando mercancías en el puerto de Palamós. Colección Roisin / IEFC. Años '10-'30.
Barco cargando o descargando mercancías en el puerto
de Palamós. Colección Roisin / IEFC. Años '10-'30.

Al crecer las dimensiones de los barcos, el volumen de mercancías aumentó y se abarataron los costes del transporte. Por ello las infraestructuras portuarias tuvieron que adaptarse incorporando todo un conjunto de mejoras. Entre ellas, la ampliación del número de muelles, y de una mayor profundidad, para acoger barcos de mayor calado, y la creación de servicios más eficientes y preparados para los nuevos tiempos: almacenes más grandes, transporte terrestre auxiliar, mayor organización de los trabajos de estiba, etc. Por otro lado, la estancia en el puerto tenía unos importantes costes por parte del armador y, por eso se redujeron los tiempos de permanencia en los muelles y se agilizaron los servicios alrededor de las operaciones de carga y descarga. En los años '60 se incorporó el contenedor, representando una verdadera revolución en el transporte de mercancías.

España fue uno de los primeros países en realizar la transición de la vela al vapor, y siguió el ritmo del resto del mundo en lo que se refiere a los cambios tecnológicos, sea en el campo de los barcos como en el mundo portuario. La guerra civil y la larga posguerra provocaron un retraso en la segunda mitad del siglo XX que fue superado en la década de los '60. Actualmente, nuestro país juega un papel importante en el escenario del tráfico marítimo internacional.

Los puertos de finales del siglo XX y del siglo XXI han evolucionado condicionados por un crecimiento en algunos tráficos más especializados como el transporte de contenedores, la mercancías general o el tráfico de cruceros.

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